En la Montaña
Gorila de Montaña


REINO
Animalia
FAMILIA
Hominidae
FILO
Chordata
tribu
Gorillini
CLASE
Mammalia
género
Gorilla
ORDEN
Primates
especie
G. beringei
subORDEN
Haplorrhini
subespecie
G. b. berengei
infraORDEN
Simiiformes
nombre trinomial
Gorilla berengei berengei
superfamilia
Hominoidea
   
       
 

El gorila de montaña es una de las dos subespecies de gorila oriental. Sólo quedan dos poblaciones en libertad, una se encuentra en las Montañas Virunga, en África Central, concentrada en tres parques nacionales arborícolas. La otra población se halla en la selva de Bwindi, en Uganda, hay autores que hablan de una tercera subespeciación de la especie dentro de ese colectivo de gorilas, pero no hay una descripción taxonómica al respecto. Es uno de los gorilas más conocidos gracias a las investigaciones de Dian Fossey y la película Gorillas in the Mist: The Story of Dian Fossey («Gorilas en la niebla»).

Su población no es abundante, quedan menos de 700 individuos en estado salvaje. Un censo de 2003 confirmó que desde 1989 se había incrementado la población de esta subespecie de gorilas en un 17%, observándose un total de 380 gorilas en 30 grupos sociales en las Montañas Virunga y un total de 320 en Bwindi. Sin embargo, esas cifras siguen evidenciando que el gorila de montaña sigue entre las especies en peligro según la lista Roja de especies en peligro. Este gorila está abocado a la extinción en estado salvaje debido a su pérdida de hábitat, a la caza ilegal, los contagios de enfermedades humanas y la guerra.

El gorila de montaña tiene el pelo más largo y oscuro que el resto de los gorilas, lo que le permite vivir en altas altitudes y viajar hacia áreas donde la temperatura puede descender por debajo de la temperatura de congelación. Se ha adaptado a la vida en el suelo mejor que otras especies de primates no humanos, y de hecho, sus pies se asemejan bastante a los de los seres humanos.

Cada gorila se suele identificar fácilmente por rasgos nasales propios de cada individuo, los investigadores se valen normalmente de fotografías e ilustraciones de caras y narices para su identificación y monitoreo.

El gorila de montaña, como todos los gorilas, presenta un marcado dimorfismo sexual. Los machos son más altos y suelen pesar el doble que las hembras, además, los machos adultos presentan una marcada cresta ósea cefálica en lo alto del cráneo (cresta sagital) y en la nuca (moño occipital), lo que confiere a sus cabezas una morfología más cónica. Estas crestas son un buen amarre para los músculos maxilares de sus quijadas y se presentan también en hembras adultas, pero en ellas son mucho menos pronunciadas.

Los machos adultos además se caracterizan por un lomo plateado cuando llegan a la madurez sexual. Este pelo de su lomo, es más corto que en el resto de las partes del cuerpo, donde, especialmente en sus brazos, el pelo llega a ser mucho más largo.

Los machos pueden llegar a medir entre 1,5 y 1,8 metros de alto, con una envergadura de brazos de 2,25 metros, y llegan a pesar entre 204 y 227 kg.

El gorila de montaña es básicamente terrestre y cuadrúpedo, aunque puede trepar a los árboles para conseguir fruta si las ramas no son muy altas, y es capaz de caminar erguido unos 6 metros. Como todos los antropomorfos distintos a los humanos, sus brazos son más largos que sus patas. Además, puede moverse apoyándose en los nudillos, como el chimpancé común, haciendo que todo su peso recaiga sobre sus dedos curvados más que sobre sus palmas.

El gorila de montaña es un animal diurno, activo sobre todo entre las 6:00 y las 18:00 h. Casi todo este tiempo, se lo pasa comiendo cantidades ingentes de comida para mantener su gran porte. Al alba, las primeras horas de la mañana y el mediodía, suele rebuscar alimento en el suelo y los matorrales y trepa para tomar fruta. Cada gorila fabrica un nido hecho de hierbas cada tarde. Sólo las crías duermen con su madre. Salvo que haga mucho frío y humedad, abandonan este nido para reanudar su actividad diaria a las 6 de la mañana.

El gorila de montaña mora en las selvas nebulosas de las montañas de la falla de Albertine, en las montañas volcánicas de Virunga, a unos 2.225-4.267 metros de altitud. Casi todos se resguardan entre los árboles de la ladera de estos volcanes inactivos. La vegetación es muy densa en las partes bajas de las montañas, pero se vuelve más rala con la altitud, y los bosques que habita el gorila de montaña, son a menudo nublosos, brumosos y fríos.

El gorila de montaña es sobre todo herbívoro; su dieta se compone básicamente de hojas, tallos y brotes (85.8%) de 142 especies de plantas. También se nutre de cortezas (6,9%), raíces y rizomas (3,3%), flores (2,3%), y frutos (1,7%), así como de larvas, caracoles y hormigas (0,1%). Los machos adultos ingieren más de 35 kilos de vegetación, y una hembra como máximo 20.

La amplitud del hábitat que habita depende de la disponibilidad de fuentes alimenticias, y normalmente abarca varias áreas florísticas.

Un gorila recién nacido pesa alrededor de 1,8 kg y pasa la mayor parte de sus primeros días pegado a su madre. Comienza a andar a los cuatro o cinco meses, empieza a meterse hojas en la boca a los cuatro o seis meses, y a los ochos meses ya puede deglutir comida sólida. El destete ocurre a los tres años, pero la cría sigue con la madre más años.

La primera infancia comprende la época entre el nacimiento y los tres años, la segunda de los tres a los seis, y se consideran subadultos de los seis a los ocho, a los ocho llegan ya a su madurez sexual. Los machos con el lomo negro son inmaduros, hasta que a los ochos años les comienzan a salir unos largos caninos, y su espalda comienza a aclararse. Las hembras comienzan a ovular a los 7 u 8 años. Los machos, generalmente no se reproducen antes de los 15 años.

El gorila de montaña carece de períodos de apareamiento, y es la hembra la que normalmente inicia el apareamiento. Ésta tiene un ciclo menstrual de 28 días, con 1-3 días de período fértil, y la ovulación cesa (amenorrea) de 3 a 5 años tras la reproducción. La duración de la gestación es de 8 meses y medio, y suele ser de una única cría, apareciendo rara vez gemelación. Las hembras suelen criar una cría cada 6 u 8 años, llegando a criar unas 2 ó 6 crías en unos 40 años. Los machos presentan harenes (poliginia) de unas 3 ó 4 hembras, y llegan a tener entre 10-20 hijos a los 50 años.

 

Este gorila, como todos los antropomorfos salvo el orangután, es un animal muy social, lo más corriente es que creen grupos de machos y hembras adultos muy estables y cohesionados, que se mantienen unidos mucho tiempo. Casi siempre, como ocurre en el chimpancé, las hembras no están emparentadas, y al llegar a la madurez sexual, muchas salen del grupo para que las acepte otro grupo. Estos grupos no son territoriales, y el macho de lomo plateado se encarga de defender el grupo más que el territorio. Parece ser que su duración como macho principal tiene como media unos 4,7 años en las Montañas de Virunga.

El 61% de los grupos están compuestos exclusivamente por un único macho adulto, las hembras de su harén y sus crías, y alrededor del 36% de los grupos, contiene más de un macho. El resto de los gorilas macho son solitarios, o se agrupan en colectivos donde sólo hay machos, normalmente compuestos por un macho maduro dominante y unos pocos machos jóvenes.

Los tamaños de los grupos oscilan entre los cinco y los trece individuos, normalmente diez. Un grupo típico se compone del macho de lomo plateado (macho alfa), que sería el líder, uno o dos machos de lomo negro que actuarían como centinelas, unas tres o cuatro hembras maduras, vinculadas al macho dominante de por vida, y de tres a seis individuos inmaduros.

Casi todos los machos y alrededor del 60% de las hembras, abandonan su grupo natal. Los machos lo abandonan a los 11 años, aunque el proceso de separación total es lento y se alejan del grupo poco a poco.

El macho de lomo plateado dominante es el que generalmente determina los movimientos del grupo, llevándolo a sitios donde se puede alimentar a lo largo del año. Además, se encarga de mediar en los conflictos y protege al grupo de las amenazas. Además los machos dominantes pueden quitar o quitarse las trampas de los furtivos. Son asimismo el centro de atención durante el asueto y el descanso, y los individuos jóvenes se quedan cerca de ellos y los incluyen en sus juegos. Si una madre fallece o abandona el grupo, el macho de lomo plateado se encarga habitualmente de la crianza de la cría hasta que abandona el grupo, e incluso la deja dormir en su nido.

El macho de lomo plateado es el eje de la sociedad gorila, y cuando éste muere o lo mata alguna enfermedad, algún accidente o los furtivos, el grupo se ve muy afectado. A no ser que deje un macho que lo releve, el grupo se deshace o se ve en la necesidad de encontrar otro macho que se encargue de él. Cuando un nuevo macho de lomo plateado llega al grupo, mata a todos los descendientes del anterior. Este infanticidio es una estrategia reproductiva para asegurar que todos los nuevos individuos sean descendientes del nuevo macho de lomo plateado, y es un comportamiento que se ha observado también en otros primates como el chimpancé común.

Agresión

La agresión es rara en grupos estables, salvo cuando se produce un encuentro con otro grupo, en ese caso, ambos machos dominantes pueden enzarzarse en una pelea a muerte, causándose con sus caninos graves heridas. Por ese motivo, los conflictos se resuelven normalmente con demostraciones de fortaleza y otros comportamientos dirigidos a intimidar antes de llegar a lo físico. La demostración de superioridad es un ritual estereotipado y típico de gorilas. La secuencia completa de esta conducta se divide en 9 fases: (1) progresivos alaridos de desafío, (2) alimentación simbólica, (3) bidepestación, (4) lanzamiento de vegetación, (5) golpeo del pecho con los puños, (6) patada con una pata, (7) carreras a los lados a cuatro o a dos patas, (8) golpes y roturas en la vegetación y (9) presión repetida y violenta del suelo con las palmas para terminar la demostración de fiereza.

Relaciones

El descanso de mediodía es el mejor momento para establecer y reforzar las relaciones dentro del grupo. El llamado grooming (hurgueteo, acicalamiento) sirve de aseo desparasitario y para relacionarse. Este comportamiento no es tan habitual en los gorilas como en otros primates, son sobre todo las hembras las que lo realizan con las crías regularmente. Los gorilas jóvenes suelen jugar a menudo y son más arbóreos que los grandes adultos. El juego les ayuda a aprender a comunicarse y comportarse dentro del colectivo. Sus actividades lúdicas comprenden peleas, persecuciones o saltos. El macho de lomo plateado y las hembras pueden participar si les invitan.

Vocalización

Se les han reconocido veinticinco vocalizaciones distintas, muchas de ellas son empleadas en la comunicación del grupo entre la densa vegetación. Los sonidos clasificados como gruñidos o aullidos son los que más se oyen cuando viajan e indican la situación de los miembros y también son empleados para imponer disciplina. Los gritos y berridos de alarma o aviso, son emitidos normalmente por los macho de lomo plateado. Eructos sordos, profundos y continuados sugieren contento y se oyen mucho durante la comida y los períodos de reposo. Son la forma más corriente de comunicación intragrupal.

Algunos de estos gorilas han conseguido aprender a un nivel muy básico lenguas de señas.

Miedos

 

Por razones desconocidas, los gorilas de montaña parecen temer un miedo natural a ciertos reptiles como las serpientes. Las crías, cuyo comportamiento natural es perseguir todo lo que se mueve, salen despavoridas con camaleones y ciertas orugas. Koko, la gorila a la que enseñaron lengua de señas, tenía miedo a cocodrilos y caimanes, a pesar de haber vivido siempre en cautividad.

Parecen temer también el agua y las corrientes hídricas, y normalmente atraviesan ríos o lagos si pueden hacerlo sin mojarse demasiado (por ejemplo, sobre troncos).

El gorila de montaña está en peligro de extinción, éstas son las causas principales:

Caza furtiva: El gorila de montaña no suele cazarse como viande de brousse, (carne de maleza, caza de animales salvajes por cazadores furtivos y aficionados), sino que suelen ser víctimas de trampas para otros animales. Se han cazado por sus manos, sus cabezas o sus pies, que se venden a coleccionistas. El rapto de crías supone además la pérdida de al menos un adulto, que como muchos miembros del grupo luchan para protegerla. El furtivismo amenaza su supervivencia en regiones de inestabilidad política. La mayor parte de los grandes antropomorfos sobreviven en zonas de inseguridad crónica, donde las armas automáticas son fácilmente accesibles para romper la ley y el orden. La matanza de gorilas de montaña en Bikenge, en el Parque Nacional de Virunga en enero de 2007, es un caso bien documentado.

Pérdida de hábitat: El asentamiento humano en las zonas cercanas al hábitat de los gorilas de montaña hace mermar las selvas que habitan. La necesidad de estas zonas por parte de los humanos para hacer carreteras, para sus cultivos y demás, relega a los gorilas a zonas muy aisladas. Algunos gorilas llegan a robar frutos de los cultivos, generando una gran animadversión entre los granjeros.

Enfermedades: Seres humanos y gorilas son lo bastante parecidos genéticamente como para que los gorilas sean vulnerables a muchas patologías humanas, especialmente aquéllos que normalmente son visitados por turistas. Estas enfermedades pueden ser devastadoras para poblaciones tan aisladas con un sistema inmunitario tan deficiente.

Guerras e inestabilidad política.

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