En el Desierto
Monstruo de Gila


REINO
Animalia
SUBORDEN
Lacertilia
FILO
Chordata
FAMILIA
Helodermatidae
CLASE
Sauropsida
GÉNERO
Heloderma
SUBCLASE
Diapsida
ESPECIE
H. suspectum
ORDEN
Squamata
nombre binomial
Heloderma suspectum
       
 

El monstruo de Gila (Heloderma suspectum) es uno de los dos únicos lagartos venenosos del mundo (el otro es Heloderma horridum).

Estos lagartos atacan a sus víctimas mordiéndolas y aferrándose a ellas a la vez que ruedan sobre la espalda para permitir que el veneno fluya al interior de la herida sin dejar de masticar para infligir heridas aún mayores. El veneno, usado principalmente para defenderse, se segrega a través de unas glándulas situadas en la mandíbula inferior, y fluye al exterior a través de unos surcos presentes en los dientes.

Ésta no es una especie agresiva y generalmente huye del hombre antes que atacarlo. Se encuentra en peligro de extinción y protegida. Está prohibida la caza de esta especie e incluso tenerla en cautiverio.

Pertenece a la orden Squamata (escamosos), que agrupa a los lagartos, serpientes y lagartos apodos.

El monstruo de Gila es de cuerpo pesado y se mueve lentamente sobre cuatro patas cortas, arrastrando una cola gruesa, corta y roma en la que se almacenan grasas, de cuyas reservas puede vivir durante meses.

Es un lagarto que mide en promedio de 22 a 35 cm., pero llega a medir hasta 60. Su peso máximo es de 4.5 kg., y se le conoce también como «escorpión». Su cuerpo exhibe a menudo una coloración llamativa -es negro con numerosos tubérculos (protuberancias) o retículas de color rosa, anaranjado, amarillo intenso o negro-, tiene la cabeza veteada de color rosa, las patas cortas y gruesas, y una cola con bandas. Su lengua es bífida, ancha y plana.

Tiene escamas (no sobrepuestas) que le sirven para captar la humedad. Aunque su mordedura es dolorosa, raramente es fatal para el ser humano.

Es carnívoro y se alimenta de otros saurios (pequeñas lagartijas), serpientes, pequeños roedores, insectos, aves y huevos de otros reptiles del desierto. En cautividad han mostrado gran afición por los huevos de serpiente y de otras especies de lagartos. Este animal puede sobrevivir durante meses sin alimento; cuando está activo, come todo lo que puede y almacena el exceso de grasa en la cola. Es carnívoro depredador.

Es ovíparo. Los huevos del monstruo de Gila tienen la cáscara dura y el tamaño aproximado de un huevo de gallina, de 6 a 7 cm. de longitud. La incubación dura de 30 a 45 días.

Incuba los huevos en unos pozos que ellos mismos construyen con sus garras. Las hembras ponen cerca de una docena de huevos en anchos agujeros abiertos en arena húmeda, los cubren y los abandonan. Las crías salen de los huevos que sobreviven con un tamaño de entre 10 y 12 cm.

En su hábitat natural (medio terrestre), se desconoce su período de vida. El ciclo promedio de longevidad es de 14 a 20 años.

Son de hábitos nocturnos, por lo que resulta muy difícil verlos. Los monstruos de Gila muerden a su víctima y se aferran a ella rodando sobre la espalda para que el veneno fluya al interior de la herida, y masticando para infligir heridas aún mayores. El veneno, que usan principalmente para defenderse, es segregado por glándulas situadas en la mandíbula inferior y fluye al exterior a través de unos surcos presentes en los dientes, atacando los centros nerviosos que controlan el corazón. La mordedura de este animal puede ser peligrosa para el ser humano.

Son muy lentos para moverse y muerden solamente de frente a su presa. Utiliza su excelente sentido del olfato para hallar y alimentarse de sus presas.

Vive en áreas desérticas o áridas del suroeste de Estados Unidos y norte de México, en especial en las inmediaciones del Río Gila. Su rango de distribución es a través de la región del Desierto Sonorense, donde predomina la vegetación del tipo xerófilo. Los monstruos de gila habitan en cañones, zonas áridas, desiertos rocosos de América del Norte (SE California, S Nevada, SW Utah, Arizona), y bosques tropicales secos.

El desierto o las zonas desérticas son áreas cuya precipitación media anual es inferior a 250 mm, y donde en la mayoría de los casos la evaporación excede a la precipitación como resultado de una temperatura media alta. Debido a la falta de humedad en el suelo y en la atmósfera, los rayos del sol inciden con gran fuerza. Las temperaturas durante el día pueden alcanzar los 55° C a la sombra; sin embargo, durante la noche, el suelo del desierto irradia el calor a la atmósfera y las temperaturas pueden descender hasta el punto de congelación.

En este ambiente, la mayoría de los reptiles y mamíferos son nocturnos y permanecen en madrigueras frescas o a la sombra durante el día. Algunos reptiles pueden controlar la producción de calor de su cuerpo, variando el ritmo de los latidos de su corazón y su metabolismo.

Tienen escamas que les sirven para captar humedad. Durante la noche, o en días frescos, abandona su madriguera para cazar. Utiliza su lengua para introducir aire en su boca. En el paladar tiene el órgano de Jacobsen, un centro sensitivo especializado en detectar olores que le sirven para olfatear y averiguar dónde se encuentra su presa.

 

Por sus movimientos lentos, pueden pasar largos períodos de tiempo sin comida gracias a las reservas de grasa que acumula en su cola. Aunque están adaptados para soportar la falta de agua durante mucho tiempo, son sorprendentemente buenos nadadores. Una inundación repentina que provoque una fuerte tormenta, no constituye ningún problema para este lagarto.

El veneno es introducido lentamente masticando, en vez de ser inyectado como en las serpientes venenosas.

Le gusta andar de noche y con sus escamas absorbe la humedad necesaria para vivir. Soporta la falta de agua y comida durante mucho tiempo. Su veneno es muy potente y de acción neurotóxica, similar al del coralillo o al de la cobra. Lo utiliza sólo como mecanismo de defensa.

Los pocos enemigos del monstruo de Gila son: los coyotes, las águilas y el ser humano.

Están perdiendo su hábitat debido al daño que causan los plaguicidas, los fertilizantes químicos, los desechos provenientes de la industria minera y la introducción de especies exóticas.

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